Pessoal e intransferível


Pesquisadores confirmam a existência de um elo entre genes específicos e traços de personalidade. Conhecer de que forma se dá essa interação pode permitir diagnóstico precoce e tratamento de transtornos mentais.

Revista Scientific American - por Graham Lawton

Pense um instante em como você é. Uma pessoa tranqüila e afável ou tensa e nervosa? Sociável ou tímida? Desorganizada ou metódica? É bem provável que, instintivamente, você saiba quanto possui de cada uma dessas características e de dezenas de outras semelhantes. Afinal, muito mais que sua aparência física, são elas que o definem.

Mas o que faz com que você seja assim? As bases da personalidade humana e por que ela varia tanto são questões que têm fascinado filósofos, artistas e cientistas há séculos. Como é possível uma única natureza abranger variedade tão infindável e duradoura? Não se trata de mera tese acadêmica. "A personalidade não apenas influencia o sucesso que se vai ter na vida: ela determina esse sucesso", afirma Paul Costa, um dos principais estudiosos do assunto dos Institutos Nacionais de Saúde (NIH, na sigla em inglês), em Bethesda, Estados Unidos. Uma sina e tanto a nossa: sermos conduzidos por algo que compreendemos tão pouco. Nossa carreira, nossa felicidade, nossos relacionamentos, nossa saúde - tudo isso depende dessa coisa chamada personalidade. Como defini-la, então?

Psicólogos vêm tentando chegar a uma conclusão ao longo dos últimos cem anos e desenvolveram, com esse objetivo, numerosos sistemas capazes de descrever e mensurar a personalidade em seus mínimos detalhes. Idealizaram extensos questionários no intuito de revelar como as pessoas geralmente pensam, agem e sentem. Contudo, nesse campo as idéias nunca chegaram a ir muito além das de Galeno, médico do século II que defendeu a hipótese de a personalidade ser produto da relação entre os quatro humores corporais: bile negra (meias khole), bile amarela (khole), sangue (sanguis) e fleuma. Vêm daí os termos melancólico, colérico, sangüíneo e fleumático.

Agora, porém, esse ramo investigativo de tão parcos resultados pode estar prestes a encontrar seu próprio caminho. Embora enfrentando os obstáculos habituais para a pesquisa de traços biológicos complexos - campo em que uma infinidade de genes interage com inúmeros fatores ambientais, gerando incontáveis possibilidades de resultado -, muitos biólogos moleculares e neurocientistas acreditam estar começando a identificar diferenças biológicas reais que responderiam pela diversidade nos traços de personalidade.

 

"O estudo da personalidade, de modo geral, está se afastando da psicologia, mais vaga, e caminhando em direção à biologia real", diz Sam Gosling, da Universidade do Texas. Ainda que os biólogos estejam muito distantes de uma compreensão mais abrangente da personalidade, hoje eles ousam, pela primeira vez, nutrir esperanças de que poderão enfim responder àquela pergunta tão antiga: o que leva uma pessoa a ser o que ela é. Uma das razões para esse otimismo é o fato de que, nos últimos cinco anos, os psicólogos pararam de discutir que modelo de avaliação da personalidade (baseada em questionário) melhor refletiria a realidade das coisas. A maioria concorda que todas as diferentes escalas medem, no fundo, as mesmas coisas. "Tem havido grande convergência de opiniões", informa Costa. O resultado disso é que os biólogos puderam dar início ao estudo da eventual correlação entre traços de personalidade e variáveis biológicas reais.

Para os biólogos, o modelo psicológico de maior utilidade é o chamado big five, que fatia a personalidade humana em cinco dimensões: neuroticismo, extroversão, abertura a novas experiências, agradabilidade e conscienciosidade. Esses fatores independem um do outro. É notável também o fato de que as pontuações obtidas permanecem estáveis por toda a vida, e verifica-se bom grau de convergência entre as alcançadas na auto-avaliação e na análise feita por alguém que conheça bem a pessoa escolhida. Boas razões, portanto, para acreditar que as cinco dimensões do big five medem algo de real e duradouro. Além disso, os questionários produzem resultados semelhantes em todas as línguas e culturas, o que indica que perscrutam algo essencialmente humano.

E se os questionários de avaliação da personalidade mensuram algo real, então aquilo que medem há de ter fundamento físico - algum equivalente moderno dos humores de Galeno.

Tentativas sérias de encontrar essas bases físicas tiveram início na década de 80, quando os pesquisadores da personalidade começaram a estudar irmãos gêmeos. Suas descobertas surpreenderam: os traços são, de fato, herdados. "Nos adultos, metade da variância observada na pontuação das escalas de personalidade parece ser hereditária", afirma Robert McCrae, colega de Costa nos NIH. "Alguns estudos indicam que até 80% da variância pode ser hereditária." Em outras palavras, grande parte de nossa personalidade é determinada por genes, e não pelo ambiente ou pela educação que tivemos.

  • Culpa dos pais

    A maior parte das pesquisas até a década de 80 enfatizava a influência do meio proporcionada pela convivência com irmãos, pais e colegas ou por acontecimentos dramáticos. É evidente que o entorno interfere de alguma forma - ao que parece, especialmente antes dos 30 anos, ainda que ninguém saiba dizer por quê. E a maioria das pessoas toma-se ligeiramente mais agradável à med dida que amadurece. Mas, embora existam muitas idéias acerca do que molda as porções não-herdadas de nossa personalidade, nenhuma delas foi corroborada por pesquisas até o momennto. Está claro, porém, que a contribuição mais decisiva dos pais na moldagem da personalidade dos filhos parece provir dos genes.

    Em 1996, houve duas importantes descobertas. Primeiro, a equipe liderada por Klaus-Peter Lesch, da Universidade de Würzburg, Alemanha, relatou ter encontrado um tipo de gene que seria vinculado ao neuroticismo. Depois, uma equipe israelense anunciou outro gene no qual se observara vinculação semelhante, mas à extroversão.

    O gene de Lesch, como ficou conhecido o primeiro deles, codifica uma proteína chamada 5-HTT, cuja função é bombear moléculas de serotonina - substância que regula o estado de espírito - para fora das sinapses cerebrais (isto é, das junções que transmitem sinais entre terminações nervosas) e de volta para as células nervosas. A tarefa de "reabsorção" refina a neurotransmissão ao regular força e duração dos sinais de serotonina na sinapse. A equipe de Lesch descobriu que esse gene existe em duas versões (os alelos), uma delas portando uma seção extra, com 44 pares de bases. Esses alelos foram chamados de "longo" e "curto". Depois de classificarem 505 pessoas de acordo com suas pontuações numa escala de personalidade de cinco fatores, o grupo de Lesch descobriu um elo tênue, mas consistente, entre os alelos e os pontos obtidos. Qualquer pessoa com pelo menos uma versão curta do gene - cerca de 68 % de todos nós - alcança pontuação significativamente maior na escala de neuroticismo. Esses pesquisadores concluíram que a versão herdada do gene transportador de serotonina produz um efeito pequeno, mas significativo, na personalidade.

    No segundo estudo, o grupo liderado por Richard Ebstein, do Herzog Memorial Hospital de Jerusalém, encontrou ligação entre extroversão e um gene participante da neurotransmissão. Esse gene codifica o receptor de dopamina DRD4, presente na membrana dos neurônios e transmissor dos sinais de dopamina do interior para o exterior da célula. Também esse gene possui dois alelos, "longo" e "curto". Ebstein verificou que portadores da versão "longa" apresentaram pontuações altas e consistentes com relação ao traço de personalidade definido como o da "busca de novidades", equivalente à extroversão no modelo big five. O resultado obteve rápida confirmação de uma equipe dos NIH.

     

    Tanto o resultado dessa pesquisa como a do gene de Lesch fazem sentido. Serotonina e dopamina são poderosos moduladores do humor. Estudos com culturas de neurônios chegam a indicar a existência de um mecanismo para o efeito provocado pelo gene de Lesch. Células com dois alelos longos bombeiam serotonina duas vezes melhor que outras com um ou dois alelos curtos - o que significa maior tendência à neurose.

    Os resultados indicam também que a busca valeu a pena. Cada gene contribui modestamente para as diferenças relativas a uma única dimensão da personalidade, mas de modo significativo o bastante para sugerir que o número de genes envolvido em cada traço da personalidade - de 20 a 30, talvez - é suficiente para permitir a pesquisa. Os cientistas ainda têm um longo caminho a percorrer, mas diversos outros genes já foram descobertos.

    A equipe de Ebstein encontrou ainda uma variação do gene receptor de serotonina 2C, associado à agradabilidade. Pesquisadores no Japão e na Hungria vincularam outra variante do gene receptor de dopamina D4 à extroversão. Três outros genes associados à dopamina - os dos receptores D2 e D3 e o do transportador DAT - foram vinculados também à extroversão. Uma equipe observou que a variação no gene da monoamino-oxidase A - enzima cerebral que desativa os neurotransmissores serotonina, dopamina e noradrenalina - acarretou aumento de agressividade e impulsividade. Outro grupo identificou uma variante do gene do fator neurotrófico derivado do cérebro (BDNF), variante essa que desempenha papel pequeno, mas significativo, no neuroticismo. Todos esses genes podem afetar a maneira como os neurônios se comunicam através de grandes porções do cérebro.

      Os famosos cinco fatores

      Existem vários modelos big five de avaliação da personalidade, embora os psicólogos hoje concordem que eles medem, em essência, os mesmos traços. Uma das versões predominantes, a "NEO Personality Inventory", foi desenvolvida em 1991 por Paul Costa e Robert McCrae, dos Institutos Nacionais de Saúde, de Bethesda, Maryland, Estados Unidos. Ela contém 181 perguntas, pensadas e formuladas com o intuito de avaliar como uma pessoa normalmente pensa, age e sente. As cinco dimensões independem uma da outra - a pontuação que se obtém numa delas não guarda nenhuma relação com a das demais -, e a pontuação para cada dimensão apresenta distribuição normal entre o conjunto da população: a maioria das pessoas agrupa-se em torno da pontuação mediana e algumas poucas se posicionam nos extremos. Nos limites exteriores situam-se os transtornos da personalidade. Os cinco fatores são:

      - Neuroticismo

      Mede a instabilidade emocional. Pessoas com pontuações altas nessa escala são ansiosas, inibidas, melancólicas e possuem baixa auto-estima. Aquelas com baixa pontuação são o oposto: de fácil trato, otimistas e contentes consigo mesmas.

      - Conscienciosidade

      Mede o grau de organização. Pessoas com alta pontuação apresentam grande motivação, são disciplinadas e confiáveis. Aquelas com baixa pontuação são indisciplinadas e se distraem facilmente.

      - Extroversão

      É a mais ampla das cinco dimensões. Mede a felicidade, o nível de energia e habilidade nas relações interpessoais. Pontuações elevadas significam afabilidade, sociabilidade e capacidade de se impor. Pontuação baixa indica introversão, reserva e submissão.

      - Agradabilidade

      Refere-se ao modo como nos relacionamos com os outros. Muitos pontos indicam uma pessoa compassiva, amistosa e calorosa. Na outra extremidade estão os tímidos, críticos e egocêntricos.

      - Abertura a novas experiências

      Pessoas com pontuação elevada gostam da novidade pela novidade em si e tendem a ser criativas. Na outra ponta da escala si se distraem facilmente.

      - Extroversão

      É a mais ampla das cinco dimensões. Mede a felicidade, o nível de energia e habilidade nas relações interpessoais. Pontuações elevadas significam afabilidade, sociabilidade e capacidade de se impor. Pontuação baixa indica introversão, reserva e submissão.

      - Agradabilidade

      Refere-se ao modo como nos relacionamos com os outros. Muitos pontos indicam uma pessoa compassiva, amistosa e calorosa. Na outra extremidade estão os tímidos, críticos e egocêntricos.

      - Abertura a novas experiências

      Pessoas com pontuação elevada gostam da novidade pela novidade em si e tendem a ser criativas. Na outra ponta da escala situam-se os convencionais e ordeiros, que gostam de rotina e têm um senso aguçado do certo e do errado.

  • Genética molecular

    Não surpreende que esses elos bem definidos entre genes e traços de personalidade tenham sido recebidos com alguma descrença. "Eu gosto da idéia em si (de procurar os genes da personalidade), mas sou um pouco cético quanto aos resultados", diz Robert Plomin, geneticista comportamental do Instituto de Psiquiatria, em Londres. Costa, por sua vez, considera a vinculação ainda menos convincente. "Toda essa história da genética molecular é mais moda que resultado efetivo. Há uma série de problemas relativos à confirmação desses resultados, e é prematuro acreditar que vamos encontrar os genes correspondentes."

    No começo de 2003, os céticos pareciam estar em vantagem. Dois minuciosos estudos haviam concluído que a conexão entre genes e traços de personalidade descobertos até aquele momento eram menos definitivos que se supunha.

    Os estudos constituíam-se de metanálises, nas quais dados de muitas pesquisas diferentes eram reunidos num enorme conjunto, bem maior que seria possível coletar num único trabalho. A técnica pode ser útil quando se deseja investigar efeitos genéticos sutis, mas guarda seus perigos. Conclusões de estudos mal planejados podem, por exemplo, encobrir as de outros bem conduzidos.

    Na primeira dessas metanálises, Ebstein e Avraham Kluger, da Universidade Hebraica de Jerusalém, compilaram e reexaminaram dados de 20 trabalhos sobre o gene DRD4, não encontrando nenhum vínculo de relevância estatística entre a forma longa do gene e traços de personalidade. Depois, em junho de 2003, uma segunda metanálise, feita pela equipe do geneticista Jonathan Flint, do Wellcome Trust Centre for Human Genetics da Universidade de Oxford, Inglaterra, chegou a conclusões ainda mais adversas. Eles reuniram 79 pesquisas sobre variantes genéticas e personalidade, datando de 1996 a 2002. Cinqüenta delas relatavam a presença de elos significativos. Quando, porém, os dados foram combinados e reexaminados, essas vinculações simplesmente desapareceram.

    Reveses, contudo, não significam que a busca esteja encerrada. Flint, em especial, afirma que as metanálises não dizem que genes como o DRD4 ou o gene de Lesch nada têm a ver com a personalidade, mas apenas que os estudos realizados não foram suficientemente bem planejados. Assim, sua equipe tem se esforçado para aperfeiçoar a metodologia. Também em 2003, Flint publicou o mais completo estudo já realizado a indicar que a personalidade humana guarda relação, sim, com fatores biológicos. A equipe solicitou ao inacreditável número de 34.580 pares de irmãos que fizessem um teste de personalidade; depois, reduziu a amostragem aos situados nas extremidades da escala de neuroticismo. Do minucioso exercício de seleção restaram 561 pares de irmãos: 174 deles com pontuação muito alta e 205 com pontuação bastante baixa para ambos os irmãos, além de 182 pares "discordantes", em que um obteve pontuação muito alta e o outro, muito baixa. Feito isso, a equipe passou a procurar variações genéticas associadas às pontuações obtidas no teste. A técnica de amostragem, segundo Flint, é a que oferece melhor chance de localizar as porções de DNA que realmente importam.

    O grupo identificou no genoma cinco regiões (ou loci) fortemente associadas ao neuroticismo, e cinco outras de vinculação mais débil. Atualmente, Flint e seus colegas examinam tais regiões em detalhe, a fim de identificar que genes contêm. Uma dessas regiões de forte vinculação é o equivalente humano de um locus em ratos e camundongos que já foi apontado como um marcador de "emocionalidade". E dois dos loci de vinculação mais tênue correspondem a genes que outra equipe identificou com um traço de personalidade a que chamou "tendência à ansiedade" - uma das muitas formas que o neuroticismo assume.

    Estudo mais recente - realizado por Avshalom Caspi, do King"s College de Londres, e Terrie Moffitt, da Universidade de Wisconsin, Estados Unidos - mostrou que portadores da versão curta do gene de Lesch teriam probabilidade muito maior de se deprimir em conseqüência de acontecimentos estressantes, tais como a morte de um ente querido ou a perda do emprego. O estudo foi saudado como um sopro de ar fresco porque mostrou de que forma a combinação de predisposição genética com acontecimentos específicos poderia produzir distúrbio mental. O que pouca gente percebeu, no entanto, foram suas implicações no tocante à genética da personalidade. A depressão é fortemente associada ao neuroticismo, precisamente o traço de personalidade que repetidas vezes tem sido vinculado à versão curta do gene de Lesch.

    O otimismo reencontrado despertou o interesse de biólogos da evolução pela origem dos genes. Em 2002, uma equipe sob o comando de Robert Moyzis, da Universidade da Califómia de Irvine, relatou que a forma longa do gene DRD4, associada à busca de novidades, provavelmente surgiu cerca de 40 mil anos atrás, disseminando-se com rapidez pela população humana - talvez, especularam os pesquisadores, devido à maior probabilidade de os buscadores de novidades terem diversos parceiros sexuais. A equipe de Moyzis notou também que, há 40 mil anos, havia avanços tecnológicos radicais, incluindo a introdução da agricultura. Teria sido o gene buscador de novidades o responsável por isso?

    Os pesquisadores começaram a se perguntar também de que maneira um conjunto de genes que afeta a química cerebral produz algo tão complexo quanto a personalidade. Uma pista provém de imageamentos cerebrais contidos no trabalho de Ahmad Hariri, do Instituto Nacional de Saúde Mental (NIMH, na sigla em inglês

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